Com la col·laboració i els nous fàrmacs podrien vèncer la malària

Amb els seus turons ondulats i les cases tradicionals de tova amb sostre de palla, el districte de Vhembe pot semblar perfecte. No obstant això, moltes persones que anomenen aquesta part de Limpopo, Sud-àfrica, la seva llar, viuen amb l'amenaça mortal de la malària.

Com la col·laboració i els nous fàrmacs podrien vèncer la malària

Vhuli Obida, que viu al districte, va ser un d'ells. “Quan era petit, hi havia una senyora que passava cada dia per davant de la nostra porta de camí cap a la plantació de te. Coneixia les seves lluites i les llargues hores que va treballar en aquella feina esgarrifosa per mantenir la seva família", diu l'Obida.

“Anys després, quan jo era infermera, aquella senyora va entrar a l'hospital amb malària després d'haver acabat la feina. Encara portava el seu uniforme. Els seus símptomes eren tan greus que no ho va aconseguir. Aquesta escena no m'ha abandonat mai".

Apassionada per la difícil situació de la seva comunitat, Obida ara treballa com a coordinadora d'estudis a la Universitat de Pretòria i està involucrada en investigacions que tenen com a objectiu prevenir de manera segura la propagació de la malaltia transmesa pels mosquits.

Tothom té una experiència específica que pot afegir i aplicar a la malària:

Prof Tiaan de Jager

La malària afecta la meitat de la població mundial i mata més d'un 400,000 persones a l'any. Gairebé tots d'aquestes morts es produeixen a l'Àfrica, on mor un nen cada dos minuts. Els que sobreviuen sovint no poden treballar ni assistir a l'escola, ja sigui per símptomes o per tenir cura de familiars, atrapant les comunitats en un cercle viciós de pobresa difícil de trencar. En general, aquesta "malaltia de la pobresa" frena el creixement econòmic d'alguns països africans al voltant d'un 5% cada any.

Una lluita en curs

El món està avançant en la seva lluita contra la malària, evitant 1.5 milions casos de la malaltia i prevenció 7.6 milions morts des de l'any 2000. Això és en gran part gràcies a una combinació de diverses eines de control de vectors, com ara mosquiteres impregnades d'insecticides i medicaments antimalàrics.

Tot i que l'objectiu continua sent eradicar la malària, lluitar contra la malaltia és difícil. S'ha avançat per assolir l'objectiu de reducció del 90% dels casos per al 2030 ralentit especialment arran del pandèmia de coronavirus.

"El repte a l'Àfrica és com passar de controlar la malària a eliminar-la", diu el professor Tiaan de Jager, director de l'Institut per al Control Sostenible de la Malària de la Universitat de Pretòria. "Els paràsits de la malària s'estan tornant més resistents als fàrmacs antipalúdics i la resistència als insecticides en vectors també està augmentant, presentant un altre problema per al control de la malària".

Una amenaça que canvia de forma

Potser el repte més gran de tots és la complexitat de la malaltia en si. La malària és causada per un paràsit Plasmodium i aquests paràsits es transmeten pels mosquits Anopheles que mosseguen els humans. El plasmodi s'amaga al fetge durant un parell de setmanes abans d'infectar el torrent sanguini, que és quan la gent comença a sentir-se malalt. Sense fàrmacs antipalúdics, les víctimes poden experimentar deliri, febre alta i si no es tracten, la mort. "Els antipalúdics salven vides, però tot i que s'adrecen a les infeccions de l'etapa de la sang, són pobres a l'hora d'orientar-se a altres formes del paràsit com els gametòcits transmissibles", diu la professora Lyn-Marie Birkholtz, Departament de Ciència i Innovació (DSI) de Sud-àfrica i Recerca Nacional. Càtedra de recerca de la Fundació (NRF) (SARChi) en control sostenible de la malària a la Universitat de Pretòria. Investigadors de les Universitats de Pretòria i Witwatersrand, el Centre de Descobriment i Desenvolupament de Medicaments (H3D), la Universitat de Ciutat del Cap (UCT) i el Consell Científic i Industrial Research van unir forces i han estat treballant dur per burlar Plasmodium falciparum, que no només és el tipus més comú de paràsit de la malària, sinó el responsable de més morts.

El dia que vegi l'esquena de la malària serà el dia més feliç de la meva vida...

Vhuli Obida

Els paràsits de Plasmodium són "canviadors de forma" capaços d'adoptar múltiples formes, algunes de les quals causen la malaltia, mentre que altres permeten que el paràsit es transmeti de nou als mosquits i continuï el cicle vital, explica el professor Birkholtz. Això els fa difícils d'identificar i orientar pel nostre sistema immunitari. Una forma, anomenada gametòcits, fa possible que la malària es torni a transmetre dels humans als mosquits a causa de la seva forma. "Semblan petits plàtans... de manera que poden ser agafats per la petita trompeta d'un mosquit alimentant", explica el professor Birkholtz.

Interès compost

L'esforç col·laboratiu massiu a Sud-àfrica va permetre als científics fer créixer gametòcits al laboratori. En establir aquesta tecnologia al país, l'equip podria ampliar els esforços de descoberta de fàrmacs més enllà de l'etapa de la sang i després buscar nous compostos químics també capaços de matar aquests gametòcits. Un enfocament recent ha estat l'ús de Medicines for Malaria Venture (MMV) i Drugs for Neglected Diseases Initiative (DNDi) Caixa de resposta a la pandèmia.

La caixa conté una col·lecció gratuïta de 400 molècules semblants a fàrmacs amb activitat prèviament reportada contra bacteris, virus o fongs. Amb socis internacionals, aquesta caixa es va examinar per determinar l'eficàcia contra paràsits en fase hepàtica, paràsits en fase sanguínia i gametòcits, cosa que els va permetre identificar compostos amb potencial per a un desenvolupament posterior cap a nous candidats a fàrmacs. El treball també va comptar amb el suport de finançadors locals i internacionals, inclosos el DSI sud-africà i el MMV a través del programa Strategic Health Innovation Partnership del Medical Research Council.

L'equip va descobrir dos compostos potents capaços d'orientar processos essencials per a la supervivència del paràsit, que descriuen en un estudiar publicat a Nature Communications. A diferència de la majoria dels antipalúdics, aquests productes químics poden matar diverses etapes del paràsit i evitar que infectin els mosquits. "És la primera vegada que tenim productes químics que de manera selectiva poden bloquejar la transmissió entre humans i mosquits", diu el professor Birkholtz.

Un potencial canviador de jocs

És impossible dir si aquest descobriment portarà al desenvolupament exitós de nous fàrmacs antimalàrics. Però si ho fa, el professor Birkholtz preveu que es podrien combinar amb altres fàrmacs i utilitzar-los per tractar persones amb la malaltia alhora que prevenen la propagació del paràsit. "La bellesa d'això és que podríem colpejar dues formes diferents de paràsit", diu.

Per exemple, un pacient podria ser tractat pels símptomes de la malària en una clínica, però si algun paràsit de l'etapa de la sang escapa del tractament per formar gametòcits, es podrien "afegir" els nous compostos per matar els gametòcits quan es desenvolupin. Aquest tractament combinat ofereix esperança davant la resistència als fàrmacs, perquè fins i tot si els paràsits evaden compostos destinats a matar-los en l'etapa de la sang a causa de la resistència, hi ha una altra possibilitat de vèncer-los com a gametòcits.

"És essencial que tinguem les eines necessàries per matar totes aquestes diferents formes de paràsit. Aleshores podem curar els pacients de la malaltia però, sobretot, bloquejar el cicle de transmissió de la malària. Aquesta serà una contribució important per aconseguir l'eliminació de la malària".

La lluita futura

Sud-àfrica té com a objectiu eliminar la malària per al 2023, mentre que les Nacions Unides esperen que el 2030 la malaltia mortal quedi a la història. Això només serà possible amb una estratègia polivalent, que probablement inclourà nous fàrmacs i una vacuna altament eficaç. L'octubre de 2021, l'OMS va aprovar la primera vacuna contra la malària per a un ús generalitzat entre els nens de zones de transmissió alta de Plasmodium falciparum. Tot i que això ofereix una mica d'esperança a les famílies, les tecnologies darrere de la vacuna Covid-19 també podrien ajudar en la lluita futura contra la malària. Per exemple, BioNTech, una empresa de biotecnologia que va treballar amb Pfizer en una vacuna contra la Covid-19, té com a objectiu desenvolupar la primera vacuna basada en ARNm per a la prevenció de la malària.

El professor Birkholtz diu que l'avenç del gran equip col·laboratiu és el resultat de cinc anys d'establiment de tecnologia a l'Àfrica i espera que permeti més descobriments en el futur, amb l'ajuda de l'enfocament transdisciplinari del grup. Només a la Universitat de Pretòria, totes les facultats participen en l'avanç de la lluita contra la malaltia. "Tothom té una experiència específica que pot afegir i aplicar a la malària", explica el professor de Jager. Creu que amb eines innovadores com ara llibres educatius per a nens, teixits d'alta tecnologia i nous medicaments, la malària es podria vèncer al llarg de la nostra vida.

Per als milers de persones que han estat tocades pel dolor o debilitades per la malària, l'eliminació no pot arribar prou aviat. L'experiència de veure la seva veïna patint la malaltia encara persegueix l'Obida, que espera formar part de la solució per aturar la propagació de la malaltia mortal.

"El dia que vegi l'esquena de la malària serà el dia més feliç de la meva vida", diu.

Aquest article ha estat revisat per a la Universitat de Pretòria per la Dra. Magdalena Stoeva, FIOMP, FIUPESM i Elodie Charbol, Pint of Science.

VEURE TOTS ELS ARTICLES RELACIONATS

Anar al contingut