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Por qué la ciencia está en el corazón de la crisis de COVID-19

Josh Tewksbury, director interino de Future Earth, explora los riesgos estructurales que hicieron que una pandemia como la COVID-19 fuera casi inevitable, incluida la urbanización no planificada, la falta de atención suficiente para garantizar que las comunidades sean resilientes y una estrecha franja de economía que se enfoca en la búsqueda del crecimiento. , desestabilizando sistemas planetarios vitales. Hay poderosas lecciones aprendidas, incluida nuestra capacidad para trabajar juntos y cambiar fundamentalmente nuestros sistemas para un mundo más equitativo.

Imagen: Micrografía electrónica de transmisión de una partícula de virus SARS-CoV-2, aislada de un paciente. Imagen capturada y mejorada en color en la Instalación de Investigación Integrada (IRF) del NIAID en Fort Detrick, Maryland. Crédito de la imagen: NIAID en Flickr.

Tómate un momento para reflexionar sobre la imagen de arriba. Esta forma ahora inconfundible representa uno de los primeros intentos de obtener imágenes de una sola partícula de SARS-CoV-2, el virus responsable de la devastadora enfermedad mundial conocida como COVID-19. A esta escala minúscula, incluso las longitudes de onda de luz más cortas son demasiado grandes para resolver cualquier detalle significativo. En cambio, un estrecho haz de electrones de menos de 10 nanómetros de diámetro ayudó a mapear su estructura simple pero mortal.

Los virus son, en cierto sentido, pura información. Este diminuto organismo, mil veces más pequeño que un grano de arena, consta solo de una única hebra de ARN envuelta en una capa irregular de grasa. Las instrucciones genéticas que lleva, sin embargo, han sido perfeccionadas por selección natural para un fin singular: reproducción rápida e implacable.

Este autorreplicador orgánico está bien adaptado para huéspedes humanos, y una guerra microscópica ahora hace estragos en los cuerpos de todo el mundo. Estamos viviendo las consecuencias: más de 740,000 han muerto con más de 20,000,000 de infecciones confirmadas, lo que carga los sistemas de salud al borde del colapso. La escala, la velocidad y la gravedad de esta crisis no se han visto en generaciones, todo causado por un paquete infinitesimal de información, que se multiplica sin cesar.

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Micrografía electrónica de barrido coloreada de una célula apoptótica (verde) muy infectada con partículas del virus SARS-COV-2 (amarillo), aislada de una muestra de un paciente. Imagen capturada en la Instalación de Investigación Integrada (IRF) del NIAID en Fort Detrick, Maryland. Crédito: NIAID

Pero los humanos también son capaces de aprovechar el poder de la información y de formas mucho más sofisticadas que nuestros adversarios virales. A las pocas semanas del estallido del nuevo coronavirus en Wuhan, los científicos chinos publicaron su secuencia completa del genoma al mundo, lo que le dio a la comunidad científica mundial una ventaja invaluable en sus esfuerzos por identificar a los infectados, buscar antígenos efectivos y trabajar hacia una eventual vacuna. . Y en algunas regiones, donde la colaboración entre los tomadores de decisiones y la comunidad científica es fuerte, las respuestas políticas rápidas han contenido el brote inicial.

Este no es el caso en todas partes. Las fallas en la información, la desconfianza de los partidarios en la ciencia y la falta de acción coordinada han obstaculizado la respuesta a este virus, cobrando vidas, medios de vida y sumas financieras asombrosas.

Además, el mundo no está abordando los riesgos estructurales que hicieron que una pandemia como COVID-19 fuera casi inevitable. La urbanización no planificada en todo el mundo ha empujado a millones de personas a enfrentarse a la naturaleza salvaje, creando puntos de acceso cada vez mayores para la aparición de enfermedad zoonótica. Tanto los gobiernos de los países avanzados como los de los países en desarrollo se han centrado demasiado poco en la resiliencia y la sostenibilidad de sus sociedades, y demasiado en una banda estrecha de marcadores económicos para una variante del capitalismo que persigue ciegamente el crecimiento. los desestabilización de sistemas planetarios vitales está trayendo consecuencias agravadas que apenas estamos empezando a comprender, desde patógenos virales y colapso de la biodiversidad hasta el cambio climático y la acidificación de nuestros océanos.

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Imágenes satelitales de incendios de tala y quema y nubes de humo en la selva amazónica durante agosto de 2019. Deforestación en la Amazonía brasileña aumentó 55 por ciento durante los primeros cuatro meses de 2020 en comparación con el mismo período en 2019. Crédito: ESA

En esta nueva era llamada Anthropocene, en el que los seres humanos son ahora la fuerza dominante del cambio planetario, sabemos más que nunca sobre nuestros impactos en nuestro medio ambiente, pero tampoco estamos logrando efectuar cambios al ritmo y la escala que necesitamos. Las actividades humanas de hoy están alterando los sistemas naturales de formas que amenazan nuestra salud, la calidad del aire, la confiabilidad del agua, la seguridad alimentaria y la estabilidad de nuestro clima y ecosistemas.

Nos quedan menos de 10 años para alcanzar los ambiciosos Objetivos de Desarrollo Sostenible de las Naciones Unidas, un plan compartido para la paz y la prosperidad para las personas y el planeta adoptado en 2015. Sin embargo, el mundo no esta mas cerca para lograr la sostenibilidad global. Los científicos y las instituciones científicas deberán trabajar mucho más para integrar la información en todas las disciplinas, llegar más allá de sus propias comunidades a los responsables de la formulación de políticas, el sector privado y la sociedad civil, y trabajar directamente con las comunidades que necesitan soluciones, si vamos a efectuar el cambio al ritmo que se necesita. Esto requerirá cambios importantes en el sistema científico: las formas en que se hace, evalúa y financia la ciencia.

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Una vista aérea de las calles vacías de la autopista en el centro de Los Ángeles, California, debido al brote del virus COVID-19 y a la cuarentena. A pesar de la Caída del 17 por ciento en las emisiones globales de carbono durante las medidas de confinamiento máximas, los científicos proyectan una disminución anual del 4 al 7 por ciento para 2020, muy por debajo de los objetivos de reducción de emisiones año tras año establecidos por el Programa de las Naciones Unidas para el Medio Ambiente. Crédito: Hyperlapse Media

Una lección poderosa de los últimos meses es lo que podemos lograr trabajando juntos y lo que corremos al no hacerlo. Nuestra capacidad para comprender y controlar este virus se basa fundamentalmente en la colaboración dentro de las comunidades, entre ciudades, estados y sectores, y entre países. Es por eso que organizaciones como la OMS son indispensables y por qué las organizaciones científicas internacionales, como la Consejo Internacional de Ciencias e Tierra del futuro, debe estar a la altura de los desafíos del camino por delante. Para lograr la visión de sociedades prósperas en un mundo sostenible y equitativo, debemos construir flujos de información más fuertes y resilientes entre la ciencia, la gobernanza, el comercio y la cultura en los meses y años venideros.

La pandemia de COVID-19 es una crisis de nuestros bienes comunes globalesy exige que administremos nuestros recursos compartidos de manera más saludable y holística. Los billones de dólares que se están apalancando para la recuperación económica en todo el mundo deben utilizarse para acelerar la transición global hacia un futuro sostenible creando millones de nuevos empleos verdes, reduciendo a la mitad las emisiones y poniendo a la naturaleza en el camino de la recuperación para 2030. Para honrar a todos los que se han visto afectados por este virus y proteger a las generaciones que vendrán después, no debemos permitir que esto la crisis se desperdicia.


Este artículo se publicó por primera vez en Medio.


Josh Tewksbury es el director ejecutivo interino de Tierra del futuro. Josh se formó como ecólogo, biólogo evolutivo y biólogo conservacionista. Tiene más de 20 años de investigación activa centrada en los impactos climáticos en plantas y animales; la influencia de la fragmentación, la conectividad, la pérdida de especies invasoras y el mutualismo en poblaciones y comunidades; la evolución y el significado funcional de la defensa química en las plantas; y otros temas. Antes de unirse a Future Earth como Director del Colorado Global Hub, Josh fue el director fundador del Instituto Luc Hoffmann, un centro de investigación global integrado en la Secretaría Internacional del Fondo Mundial para la Naturaleza en Ginebra, Suiza. 


Imagen principal de NIAID en Flickr

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