Un cohete rebelde está en camino de estrellarse contra la Luna. No será el primero.

“Algunos astrónomos dicen que la colisión “no es gran cosa”, pero para un arqueólogo espacial como yo es bastante emocionante. Será el sitio arqueológico más nuevo de la Luna, uniéndose a más de 100 lugares que documentan la actividad humana en la Luna y en el espacio cislunar”, escribe Alice Gorman.

Tierra en cielo oscuro

By Alicia Gorman, Universidad de Flinders. Este artículo se vuelve a publicar de La conversación bajo una licencia de Creative Commons.

En unas pocas semanas, se espera que un cohete lanzado en 2015 se estrelle contra la Luna. La pieza de basura espacial que se mueve rápidamente es la etapa superior de un cohete SpaceX Falcon 9 que izó el satélite del Observatorio Climático del Espacio Profundo de nuestro planeta. Ha estado dando vueltas caóticamente alrededor de la Tierra y la Luna desde entonces.

El cazador de asteroides Bill Gray ha estado al tanto del propulsor de 4 toneladas desde su lanzamiento. Este mes se dio cuenta de su software de seguimiento de órbita proyectó que el propulsor se estrellará contra la superficie lunar el 4 de marzo, moviéndose a más de 9,000 kilómetros por hora.

El propulsor se tambalea salvajemente a medida que viaja, lo que agrega cierta incertidumbre al momento y la ubicación del impacto previsto. Es probable que ocurra en el lado oculto de la Luna, por lo que no será visible desde la Tierra.

Algunos astrónomos dicen que la colisión “no es gran cosa”, pero para un arqueólogo espacial como yo es bastante emocionante. Será el sitio arqueológico más nuevo de la Luna, uniéndose a más de 100 lugares que documentan la actividad humana en la Luna y en espacio cislunar.


Una historia de aterrizaje forzoso en la Luna

El impacto dejará un nuevo cráter en el lado oscuro de la Luna.

El primer artefacto hecho por el hombre que hizo contacto con la Luna fue el Luna 2 soviético en 1959, una hazaña extraordinaria, ya que solo dos años después del lanzamiento del Sputnik 1, el primer satélite artificial de la Tierra.

La misión consistió en un cohete, una sonda y tres “bombas”. Uno lanzó una nube de gas de sodio para permitir que el accidente se viera desde la Tierra. La URSS no quería que la misión innovadora se llamara un engaño.

Las otras dos "bombas" eran esferas de medallones pentagonales inscritos con la fecha y símbolos soviéticos. Si explotaran como estaba previsto, habrían esparcido 144 medallones sobre la superficie lunar.

Otros accidentes han sido misiones que salieron mal, como el módulo de aterrizaje israelí Beresheet en 2019. Esto fue especialmente controvertido ya que el módulo de aterrizaje transportaba un cargamento secreto de tardígrados secos, pequeñas criaturas que podrían revivir en presencia de agua.

Varias naves espaciales se han deteriorado naturalmente y se han salido de órbita, como el satélite de relevo japonés Okina en 2009. Otras se han estrellado intencionalmente al final de su vida útil.

La nave espacial de flujo y reflujo de la NASA fueron estrellados deliberadamente en el polo sur lunar en 2012, específicamente para evitar cualquier riesgo de dañar los sitios de aterrizaje de Apolo. Impactando a una velocidad de 6,000 km por hora, dejaron cráteres de 6 metros de diámetro.


Las imágenes superiores muestran el paisaje antes del impacto y el
las imágenes inferiores muestran los cráteres y la eyección oscura. NASA

Muchos accidentes se han utilizado para recopilar datos sísmicos. Las observaciones del impacto controlado de los propulsores de la tercera etapa de Saturno y los módulos de ascenso de las misiones Apolo fueron particularmente valiosas, ya que se conocían el momento, la ubicación y la energía del impacto.


Impactos ambientales

La etapa del cohete Falcon 9 es significativamente más grande que la pequeña nave espacial Ebb and Flow y viaja más rápido. El choque creará un cráter mucho más grande, que levantará pedazos de roca y polvo. En este mundo sin aire, el polvo podría viajar bastante antes de asentarse.

Las únicas otras naves espaciales en el otro lado de la Luna son la sonda estadounidense Ranger 4, que se estrelló en 1962, y la de China. Módulo de aterrizaje Chang-e 4 y rover Yutu-2. Yutu-2 sigue rodando por la superficie lunar sobre sus seis ruedas.

Los últimos resultados de Yutu muestran que el "suelo" en el otro lado puede ser más pegajoso que el lado cercano, y hay una mayor densidad de pequeños cráteres.

La etapa del cohete podría causar daños a estas naves espaciales históricas, si aterriza sobre ellas o cerca de ellas. Sin embargo, esto es estadísticamente improbable. Las predicciones actuales indican que aterrizará en el cráter Hertzsprung, muy lejos de la cuenca de Aitken, donde está operando la nave espacial china.

Aunque no hay cámaras para observar el accidente, en algún momento la NASA Orbitador de Reconocimiento Lunar es probable que pase por encima y obtenga una imagen del punto de impacto.

Aprenderemos algo sobre la geología de la ubicación a partir de las diferencias de color y la distribución del material expulsado. Es una oportunidad para aprender más sobre el misterioso lado oculto de la Luna.


Cambio de actitudes hacia la basura espacial

En la era espacial anterior, se pensó poco en dejar lo que muchos llaman "basura" en la superficie lunar.

La Luna a veces se considera un mundo "muerto" porque no tiene vida. El Comité de Investigaciones Espaciales (Cospar) La Póliza de Protección Planetaria no requiere precauciones especiales para las actividades lunares.


Pero hay una conciencia cada vez mayor de que la Luna tiene valores ambientales distintos propios. El Declaración de los Derechos de la Luna, creado por un grupo de investigadores independientes, afirma que la Luna tiene “derecho a existir, persistir y continuar sus ciclos vitales inalterada, ilesa y no contaminada por los seres humanos”.

Los investigadores canadienses Eytan Tepper y Christopher Whitehead han sugerido que la Luna podría estar protegida por dándole personalidad jurídica, muy parecido al río Wanganui en Aotearoa Nueva Zelanda.

La Luna es golpeada por meteoritos todo el tiempo. En muchos sentidos, el impacto del Falcon 9 será solo uno más. Lo que lo hace interesante es cómo actúa como prueba de fuego para cambiar las opiniones públicas sobre nuestras responsabilidades con el entorno espacial.

El público está buscando la rendición de cuentas de las agencias espaciales y las corporaciones privadas. A medida que se aceleran los planes para la minería y la habitación lunar, es de esperar que sea un mensaje que esté listo para ser escuchado.


Alicia Gorman, Profesor Asociado en Arqueología y Estudios Espaciales, Universidad de Flinders. Este artículo se vuelve a publicar desde La conversación bajo una licencia Creative Commons. Leer el articulo original.


Foto de encabezado de Patricio Schaudel on Unsplash.

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