Científicos ciudadanos: quizás sin título, pero sin duda marcan la diferencia

Cualquiera puede ser un científico ciudadano y ayudar a capturar datos que ayudarán a la investigación. En esta publicación invitada, Jacqueline Goldin escribe sobre un proyecto en Limpopo donde los agricultores están ayudando a recopilar datos.

Quizás esté pensando que solo los científicos con títulos "grandes", batas blancas, escudos e insignias son capaces de recopilar datos científicos. Lo más probable es que crea que si los datos provienen de estos especialistas, los que aportan la 'verdad', entonces son datos reales y siente que puede confiar en ellos.

Pero ¿y si te equivocas?

¿Qué pasa si la persona común puede hacerlo igual de bien? ¿Qué pasa si los datos no son mejores si se recopilan de científicos "reales" y que, de hecho, hay científicos "reales" que no se consideran científicos en absoluto?

Estamos en un pueblo muy pequeño llamado Ga-Komape y Ga-Manamela, cerca de la frontera con Zimbabwe en la provincia de Limpopo, Sudáfrica.

La mayoría de los agricultores de esta zona de cultivo de patatas utilizan agua subterránea (agua subterránea) que extraen de sus pozos.

Estos agricultores están a kilómetros de cualquier lugar.

Aquí está tranquilo. Es un lugar remoto y de muy difícil acceso, las carreteras están en mal estado. Las distancias de un pueblo a otro son enormes.

Entonces, ¿cómo se las arregla el gobierno para enterarse del agua de los pozos? ¿Cuánto hay ahí? ¿Qué tan sucio está? ¿Cuánto está disponible para que lo utilicen los agricultores?

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¿Un escenario imposible?

Es un escenario imposible porque el gobierno no puede obtener la información necesaria en lugares tan distantes.

¿O es eso?

¿No hay forma de que lo que hay debajo del suelo se pueda hacer visible? 

Nuestro proyecto resolvió este enigma. Capacitó a los agricultores de estas pequeñas aldeas para que colocaran medidores de inmersión en sus pozos y leyeran en los medidores de inmersión la cantidad de agua disponible. Estas medidas se capturan en teléfonos inteligentes.

¿Podemos confiar en esta información?

Sabemos por un proyecto extraordinario titulado 'el Zooniverso' donde más de 200,000 personas en todo el mundo están mirando las estrellas y contando los anillos alrededor de los planetas, que es posible que ciudadanos comunes como usted y yo proporcionemos información muy confiable y digna de confianza. datos - poniendo a disposición enormes conjuntos de datos que de otro modo serían bastante imposibles de reunir.

De la misma manera, aquí, en Ga-Komape y Ga-Manamela, y en muchas otras aldeas de esta zona remota del Limpopo, estamos haciendo exactamente lo mismo que están haciendo estos miles de ciudadanos de todo el mundo. Dependemos de los agricultores para que nos den datos que de otro modo serían inaccesibles y sabemos que estos datos son fiables y fiables porque hemos enviado a los científicos "reales" para que prueben las mediciones. Son los correctos.

La palabra técnica para esto es 'ciencia ciudadana', pero digamos que su gente común, como usted y yo, que en este caso pone medidores de inmersión en sus pozos, es capaz de llenar un vacío y decirnos qué es el agua. retumbando y murmurando bajo la tierra. Los agricultores no solo miran el nivel del agua en sus pozos, también nos dicen cuánto llovió, cómo se ven los ríos y arroyos a partir de fotografías que nos envían que muestran si hay agua fluyendo o no. Y esta es información valiosa que se captura en una aplicación desde sus teléfonos inteligentes y se transmite a un sitio de Internet donde los agricultores, las amas de casa, los turistas y el gobierno pueden ver lo que está sucediendo bajo tierra.  

Esto es enamorarse del mundo. Esta es la ciencia. Y para nosotros es lo mismo. La ciencia nos ayuda a enamorarnos del mundo.

Y como se cita al Financial Times (diciembre de 2020) para decir que `` para cada problema complejo hay una respuesta que es clara, simple y errónea '', y lo que presentamos aquí es el error: los científicos no tienen que tener títulos, los científicos pueden ser agricultores de todos modos y en todas partes, recopilando información confiable y compartiéndola en varias plataformas.

Diamantes en las plantas de sus pies

Ya sea contando mariposas o flores, elefantes o leones en los aviones del Serengeti, contaminación acústica en Nueva York o niveles de agua en el Limpopo, necesitamos personas que tengan "diamantes en las plantas de los pies". La riqueza y el valor de lo que se está recolectando en todo el mundo, y en nuestro propio patio trasero en Limpopo (gracias a la Comisión de Investigación del Agua, Pretoria), no solo es de interés periodístico, brilla y brilla en los corazones y las mentes de esos millones. de voluntarios de todo el mundo que todos, de diferentes formas, llevan diamantes en las plantas de los pies.

Bravo a aquellos en el Limpopo por ser parte de la familia de voluntarios que marcan la diferencia al brindarnos datos que de otra manera no podríamos tener porque es demasiado costoso - y francamente imposible - de recolectar y porque es simplemente en lugares que son demasiado remoto para acceder. Los científicos ciudadanos de todo el mundo lo están haciendo por nosotros mientras hablamos.


Autor invitado: Jacqueline Goldin

Profesor asociado extraordinario, Centro de la Cátedra UNESCO de Aguas Subterráneas, Departamento de Ciencias de la Tierra, Universidad de Western Cape, Sudáfrica.

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