El pensamiento estadístico como habilidad imprescindible para leer las noticias

El Instituto Internacional de Estadística (ISI), miembro afiliado del Consejo Científico Internacional, ha iniciado un blog llamado "Los estadísticos reaccionan a las noticias" con entradas de escritores de todo el mundo.

El blog habla de nuestro proyecto sobre el valor público de la ciencia (que se puede encontrar en el Plan de acción de ISC) que tiene como objetivo aumentar la conciencia entre el público en general, los responsables políticos y los responsables de la toma de decisiones sobre la ciencia como un bien público mundial.

La primera entrada del blog "Compartir el pensamiento estadístico: una habilidad esencial para leer las noticias”Del 21 de julio, por Ashley Steel y Peter Guttorp (vicepresidente de ISI), explica cómo surgió la idea del blog en marzo de 2020 cuando“ las noticias estaban llenas de datos y los estadísticos de todo el mundo estaban ocupados leyéndolas ”. :

“En ese momento, dos cosas ocurrieron casi simultáneamente. Peter reaccionó a una columna en la página editorial del Seattle Times escribiendo un artículo de opinión sobre modelos de epidemia; sin embargo, el periódico no estaba interesado en publicarlo. Ashley estaba trabajando en una idea para una columna de un periódico sobre cómo un estadístico lee las noticias durante una pandemia, pero carecía de un foro para ello. Ambos estábamos un poco frustrados, ya que sentimos que teníamos cosas importantes que decir que podrían ser de interés para otros, tanto estadísticos como no estadísticos. Descubrimos que no estábamos solos y reunimos un grupo fabuloso de escritores estadísticos de diferentes partes del mundo. Cada uno se comprometió a escribir algunos artículos al año sobre estadísticos que lean las noticias.

Los estadísticos siempre han jugado un papel especial a la hora de averiguar qué información creer. ¿De dónde viene la información? Las personas hacen observaciones sobre el mundo y luego hacen inferencias a partir de esas observaciones para afirmar, por ejemplo, que la gravedad trae objetos a la Tierra, que un cambio en la dieta provoca pérdida de peso o que un nuevo fármaco cura una vieja enfermedad. La forma en que se estructuran esas observaciones marca una gran diferencia en la forma en que se debe interpretar cualquier afirmación de conocimiento nuevo. Cómo y para qué se hace la inferencia también es un asunto complicado; hacerlo bien, con o sin muchos cálculos matemáticos, no es fácil. Los estadísticos están capacitados en estas actividades: realizar observaciones cuidadosamente estructuradas y hacer inferencias a partir de esas observaciones, a menudo, pero no siempre, con ecuaciones matemáticas para describir relaciones y procesos. Más allá de su formación inicial, los estadísticos terminan viendo muchos ejemplos felices en los que las observaciones conducen a una comprensión profunda y, lamentablemente, incluso a más ejemplos en los que toda la cadena de la lógica se desmorona con un examen cuidadoso. Los estadísticos, por lo tanto, terminan con un tipo especial de sabiduría, o tal vez escepticismo, sobre todo el proceso de generación de nuevos conocimientos y nosotros traemos esta sabiduría con nosotros cuando leemos las noticias.

Resulta que durante las pandemias, los periódicos están repletos de datos y afirmaciones de nuevos conocimientos, ya sea sobre mecanismos y tasas de transmisión de enfermedades, proyecciones de hospitalizaciones o el valor de diversas decisiones personales como lavarse las manos, usar máscaras o tomar medicamentos. Todos, estadísticos y no estadísticos, leemos el periódico e intentamos descubrir las mejores decisiones personales o intentamos estimar cómo deberíamos esperar que se vea el mundo en una semana, un mes o un año. Pero lo hacemos de manera diferente, estadísticos y no estadísticos. La diferencia siempre ha estado ahí, pero las recientes montañas de datos y las avalanchas de afirmaciones de nuevos conocimientos han puesto de relieve estas diferencias. Nosotros, como estadísticos, hacemos preguntas particulares sobre las noticias, nos reímos cuando nadie más se ríe y nos sentimos particularmente frustrados cuando las observaciones están mal estructuradas o las inferencias se hacen incorrectamente. Hay sabiduría en nuestro escepticismo que puede ser útil para tomar decisiones personales sobre qué hacer todos los días, para decidir qué creer y qué ignorar, y para exigir más a nuestros líderes. […] ”

Al compartir sus perspectivas y experiencias a través del blog semanal, el ISI espera que los lectores hagan preguntas con más matices estadísticos y lean con un escepticismo eficiente. Visite el blog completo o lea sobre la controversia de divulgar datos oficiales sobre el estado de la pandemia en la reciente entrada del blog "La batalla por los datos de la pandemia.

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