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Une nouvelle norme en évolution rapide: Pep Canadell commente les incendies en Australie

Depuis septembre 2019, l'Australie connaît une saison des incendies en cours et sans précédent en raison de la chaleur record, de la sécheresse et des vents violents. Au moins 27 personnes sont mortes, plus de 2,000 XNUMX maisons ont été détruites et des milliers d'habitants et de touristes ont été évacués. Des millions d'acres ont brûlé - comparable à la taille entière de l'Angleterre. Les scientifiques s'inquiètent de l'extinction d'espèces entières, car les estimations prévoient qu'un milliard d'animaux pourraient périr à cause des incendies.

Initialement publié sur la Terre du Futur


Future Earth est une organisation mondiale, et en plus de Future Earth Australia, de nombreux scientifiques qui dirigent et participent aux réseaux de Future Earth vivent et travaillent dans cette région touchée.

Pep Canadell, directeur exécutif de la Projet Global Carbon (un projet de recherche mondial de Future Earth) vit à Canberra, la capitale australienne, située dans la partie sud-est du pays – là où les incendies ont le plus touché. Bien qu'il n'y ait pas eu d'incendies dans les environs immédiats, Canberra est actuellement entourée de plus de 100 incendies et est couverte de fumée depuis début décembre. Cela a conduit à des épisodes de pollution dangereux qu'aucune ville d'Australie n'a jamais connus auparavant, se classant même pendant plusieurs jours comme la ville la plus polluée au monde, selon Canadell.

Les piscines sont fermées, ainsi que la plupart des attractions nationales, et "la vie estivale en plein air était pratiquement terminée avant même le début de l'été".

Au plus fort, Canadell et sa famille se sont retirés dans leur cuisine, la scellant avec du ruban adhésif pour empêcher la pollution de s'infiltrer dans leur maison – tandis que les températures montaient en flèche à Canberra jusqu'à la température maximale quotidienne la plus élevée enregistrée de 43.6 ° C (110.5 ° F), conduisant à une température insupportable. conditions à l'intérieur. Après 20 ans sans climatisation, il admet qu'il est temps d'installer cette technologie potentiellement salvatrice.

L'ironie de la situation, bien sûr, est que l'adaptation au climat nécessite beaucoup plus d'énergie. Mais même pendant cette crise, note Canadell, Canberra est fière d'atteindre cette année 100 % d'énergie renouvelable pour son réseau électrique (éolien et solaire).

Nous avons discuté plus en détail avec Canadell de ces incendies en cours, de leurs effets sur la région et de ce qu'ils signifient dans un contexte plus large.

En quoi les incendies de cette année sont-ils différents et que signifient-ils dans leur contexte en Australie et dans le monde ?

Canadell : À ce stade, il ne fait aucun doute que l'étendue des incendies dans le sud-est est sans précédent dans l'histoire moderne de l'Australie.

Il ne fait aucun doute que les émissions du « Grand Burnout » de cette année en Australie seront très importantes à l'échelle mondiale, à égalité avec les émissions des incendies en Amazonie de l'année dernière, et probablement plus élevées. Nos estimations préliminaires montrent qu'à l'heure actuelle, les émissions de CO2 de cette saison des incendies sont aussi élevées ou supérieures aux émissions de CO2 de toutes les émissions anthropiques en Australie. Donc effectivement, ils doublent au moins l'empreinte carbone de l'Australie cette année.

Il y a beaucoup d'incendies chaque année en Australie, avec jusqu'à 30 millions d'hectares brûlés en moyenne par année - mais principalement dans le nord et l'ouest de l'Australie, où les paysages sont dominés par les savanes, les forêts claires et l'herbe/pâturage terres. Ce qui est différent cette saison des incendies, c'est l'étendue inhabituelle des incendies dans le sud-est, où se trouvent les forêts tempérées restantes, permettant ainsi des incendies de haute intensité.

Quelles analogies pourrions-nous faire avec les incendies en Amazonie l'année dernière ? 

Le plus important est que le feu joue un rôle important dans l'évolution de notre atmosphère, et que les humains ont influencé ce rôle de différentes manières pendant des siècles. Les incendies d'Amazonie et les incendies d'Australie illustrent bien cela de manières très différentes.

Alors que les incendies en Amazonie sont la cause directe des incendies humains, dans le but de défricher des terres pour les pâturages et l'agriculture, les incendies en Australie cette saison des incendies sont en grande partie provoqués par la foudre sèche et les incendies accidentels dans des conditions climatiques très propices à l'activité des incendies. (Malgré la grande couverture médiatique selon laquelle les incendiaires ont joué un rôle important dans les incendies en Australie, il a été démontré que cela a joué un rôle extrêmement mineur).

Les deux cas appellent à repenser notre façon d'utiliser le feu et de nous adapter à vivre avec le feu. Les deux nécessitent que nous réfléchissions à de nouvelles pratiques foncières, à réduire les risques de grands incendies et à nous adapter à un nouvel environnement en évolution rapide.

Une lueur jaune couvre le ciel près de Canberra, en Australie. Crédit : Wenjuan Sun.

Comment les communautés scientifiques locales réagissent-elles aux incendies ?  

Avant même le déclenchement de la crise majeure, en réponse à ce qui était clairement une saison des incendies inhabituelle, j'ai commencé à parler à certains de mes collègues spécialistes de l'écologie des incendies, des émissions de carbone et de la télédétection, à la fois en Australie et à l'étranger. Nous avons mis en place une petite équipe d'intervention rapide qui effectue une première série d'analyses des zones brûlées et des tendances, ainsi que des émissions de carbone des incendies.

Mais la crise des incendies ne pouvait pas survenir à un pire moment de l'année, lorsque la plupart des instituts de recherche et des universités sont au plus bas – la plupart des gens prenant des congés pour les vacances, les vacances d'été et les vacances scolaires. Il y a eu une lente mobilisation à plus grande échelle, qui devrait s'accélérer maintenant.

Aurions-nous dû voir ce genre de chose venir ?

Il fallait s'attendre en effet à l'intense activité des incendies de cette année. Les conditions météorologiques d'incendie, et en particulier l'indice de danger d'incendie de forêt en Australie, ont toutes augmenté au cours des 30 dernières années, et toutes ont montré que notre tendance était également très élevée cette année.

Alors pourquoi l'Australie ne s'est-elle pas préparée différemment ?

L'Australie est un lieu de nombreux climats extrêmes et les agences et les communautés sont bien adaptées et préparées pour cela. Cependant, afin d'être pleinement préparé à ce que le changement climatique pourrait apporter, il est nécessaire que tous les acteurs du pays apprécient et reconnaissent pleinement que le climat change rapidement - et il change parce que l'accumulation de gaz à effet de serre provoquée par l'homme dans l'atmosphère. L'Australie a été un pionnier de la recherche sur l'adaptation au climat lorsque peu de pays dans le monde embrassaient le besoin il y a plus de 15 ans, mais certains des grands travaux se sont arrêtés depuis faute de soutien.

Que signifient ces incendies dans le contexte des solutions climatiques naturelles ?

C'est un grand rappel des risques de trop compter sur des solutions basées sur la terre, ou des solutions naturelles, pour résoudre la crise climatique comme cela est parfois proposé.

Nos paysages ont perdu beaucoup de carbone au cours des centaines d'années et c'est une proposition convaincante de ramener une partie de ce carbone. Il est convaincant car il est bon pour la fertilité des sols, la productivité des plantes et la santé globale des écosystèmes, leur biodiversité et les services qu'ils fournissent. Cependant, il n'y a pas d'équivalence "permanente" entre éviter les émissions de CO2 des combustibles fossiles en premier lieu et éliminer une quantité équivalente dans les arbres, les herbes et les sols, car ils peuvent être soumis à des perturbations dans le cadre de la dynamique de l'écosystème - certains augmentant maintenant en fréquence /intensité à cause du changement climatique.

Pourtant, nous devons promouvoir des politiques pour restaurer nos écosystèmes dégradés et promouvoir des pratiques qui améliorent le carbone du sol (par exemple, pas de labour), car il existe de nombreux avantages supplémentaires au-delà du bénéfice climatique.

Les arbres sont brumeux de fumée le long d'une route dans le sud-est de l'Australie. Crédit : Pep Canadell.

Quels sont les enseignements à retenir des récents travaux du Global Carbon Project qui se rattachent à ces événements ?

Nous [le Projet Global Carbon] ont beaucoup travaillé sur la force et la croissance des puits terrestres mondiaux, la sensibilité de ces puits à la variabilité climatique et le caractère très régional de la dynamique des puits. Bien que nos recherches aient fait de grands progrès dans la compréhension de cette évolution dans le contexte historique, et la projection des éviers dans le futur sous l'effet du changement climatique, nous ne comprenons pas comment ces points de basculement régionaux plus catastrophiques pourraient finalement affecter (ou non) les tendances mondiales de l'accumulation de gaz à effet de serre dans l'atmosphère d'une manière que nous n'avons pas encore pleinement pu modéliser.

La saison des incendies sans précédent de cette année en Australie rappelle le travail à venir pour mieux comprendre la dynamique des perturbations - et pas seulement pour les incendies, mais pour comprendre comment les effets du changement climatique se matérialiseront, souvent non pas de manière continue, mais brutalement.

Existe-t-il des rapports ou des articles scientifiques spécifiques que les gens devraient connaître concernant ces incendies, ou pourraient-ils être utilisés comme bon contexte pour comprendre la situation ? 

Comme point de départ, je suggérerais de lire le "État du climat 2018” par BOM et CSIRO (ou téléchargez le rapport directement d'ici), où les tendances à l'augmentation de la température et aux extrêmes sont claires, ainsi qu'une augmentation des conditions météorologiques pour les incendies et une diminution des pluies hivernales dans le sud et le sud-est où les incendies se produisent - ce qui est un amorçage de la forêt pour plus d'activité de feu pendant l'été.

Une ressource supplémentaire pour comprendre l'évolution du temps des incendies en Australie et le changement climatique est ce dépliant par Andrew Dowdy du Bureau de météorologie, Melbourne, Australie.

Et à la lumière des incendies en Australie, ScienceBrief avec des scientifiques de l'Université d'East Anglia (UEA), du Met Office Hadley Centre, de l'Université d'Exeter, de l'Imperial College de Londres et du CSIRO Oceans and Atmosphere, a mené un examen de la réponse rapide de 57 articles évalués par des pairs publiés depuis le cinquième rapport d'évaluation du GIEC en 2013. Ce nouvel énoncé sommaire examine les liens entre le feu et le changement climatique à travers une compilation de la littérature.

Quel est selon vous le meilleur scénario cet été en Australie ? Que devons-nous apprendre de cette saison de feu extrême ? 

À l'échelle nationale, je m'attends à ce qu'il rassemble le gouvernement, les agences de gestion des catastrophes et de la résilience, la recherche et les communautés foncières, pour développer un plan de résilience et d'adaptation pour ce qui est une nouvelle norme en évolution rapide. Une pleine reconnaissance des liens avec le changement climatique est fondamentale pour comprendre la nature de ce que nous essayons de gérer et de nous adapter.

D'un point de vue scientifique, il est nécessaire d'affiner nos compétences d'attribution du changement climatique et les données à long terme qui sont dispersées dans les agences d'État et le gouvernement fédéral, pour parvenir à une solide compréhension des tendances et des facteurs d'incendie, et leur évolution probable dans le futur.

Pour le monde, prenez note de ce qui se passe en Australie. L'Australie est le « canari dans la mine de charbon », montrant l'ampleur et la gravité des impacts du changement climatique. Il ne fait absolument aucun doute que ce qui se passe actuellement en Australie s'étendra à de nombreuses autres régions du monde dans les années à venir, voire des décennies, si nous ne stabilisons pas le climat de toute urgence.

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