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Sobreviver à guerra, sustentar a ciência: como a investigação ucraniana prossegue

Como manter a ciência funcionando em meio a conflitos? No nosso mundo, onde a investigação progride tão rapidamente, para os cientistas ucranianos, continuar a trabalhar é uma questão de sobrevivência.

“Você está ligando em um bom momento – o alerta de ataque aéreo acabou de terminar”, observou Roman Yavetskiy, atendendo seu telefone em Kharkiv. 

Yavetskiy é cientista do Instituto de Cristais Únicos da Academia Nacional de Ciências da Ucrânia, onde lidera uma equipe que projeta novos materiais cerâmicos para uso em ambientes extremos.

A equipe está entre os cerca de 80% dos cientistas ucranianos que ainda estão no país, avançando com o seu trabalho apesar da constante ameaça de violência, da destruição de infra-estruturas e da perda de financiamento. 

Devastada por ataques aéreos e intensos combates urbanos durante os primeiros meses da invasão, Kharkiv ainda está regularmente atingido por foguetes mortais e fogo de artilharia. 

O Instituto foi o primeiro na Ucrânia a utilizar espectroscopia de RMN, difração de raios X, ICP-OES/MS e outros métodos de espectrometria de massa para avançar na pesquisa em química e ciência dos materiais. Alguns de seus equipamentos não estão disponíveis em outras partes do país.

No início da invasão de 2022, Yavetskiy, a sua família e muitos dos seus colegas deixaram Kharkiv quando os combates chegaram à cidade. Não muito tempo depois, os dois últimos andares do prédio do laboratório foram seriamente danificados por um ataque de míssil ou de artilharia.

Com a família fora do país em segurança, Yavetskiy voltou ao trabalho, conectando-se online com colegas espalhados por todo o país e no exterior. 

Em maio de 2022, a equipe estava funcionando novamente. Incapazes de acessar o laboratório, eles se ocuparam em escrever e enviar manuscritos – uma distração bem-vinda da incerteza que os cercava, diz Yavetskiy. 

A equipa regressou gradualmente durante o verão e o outono, à medida que as forças armadas ucranianas asseguravam a região de Kharkiv. O laboratório no térreo havia escapado do ataque aéreo e o equipamento adquirido pouco antes da invasão sobreviveu ileso. Com financiamento da Academia Nacional de Ciências da Ucrânia, conseguiram comprar materiais e continuar o trabalho. 

Agora, metade da equipe está de volta ao laboratório, com o financiamento restaurado e o projeto quase concluído. Dois dos alunos de doutoramento da equipa planeiam defender as suas dissertações este ano. 

“Na ciência, se pararmos, é muito difícil recomeçar”, diz Yavetskiy – uma lição que a equipa aprendeu durante a pandemia da COVID-19. Apesar dos perigos, eles não queriam largar as ferramentas por muito tempo, explica ele. 

Yavetskiy diz que a situação o lembra de uma frase de Através do espelho: “É preciso toda a corrida que você puder fazer para se manter no mesmo lugar. Se você quiser chegar a outro lugar, você deve correr pelo menos duas vezes mais rápido.” 

Não há tempo a perder

Por mais extraordinária que seja a história de Yavetskiy, infelizmente não é única, diz Olga Polotska, diretora executiva da Fundação Nacional de Pesquisa da Ucrânia (NRFU). “Você dificilmente pode imaginar o quão heroicos alguns de nossos pesquisadores têm sido”, diz ela. 

Em Março de 2022, todo o orçamento do NRFU foi reafectado para apoiar a defesa do país. A Fundação teve de cancelar o financiamento de cerca de 300 projetos, incluindo o de Yavetskiy, e muitos que estavam prestes a iniciar a sua investigação. 

Mas à medida que o ano foi passando, e a Ucrânia não só resistiu como também repeliu a invasão, a NRFU começou a analisar se poderia restabelecer o seu orçamento e retomar algum financiamento em 2023.  

Quando a fundação entrevistou os membros para saber quantos conseguiriam retomar o seu trabalho, ou já o fizeram, a resposta foi quase unânime: 90% disseram que sim. Agora, 18 meses após o início da invasão em grande escala da Ucrânia, quase todos os beneficiários da NRFU estão novamente a operar. 

O trabalho de cientistas como a equipa de Yavetskiy e outros em todo o país é vital para o futuro da Ucrânia, diz Polotska. “É uma questão de nossa sobrevivência”, diz ela. Agora é o momento de lançar as bases para a reconstrução, para que tudo esteja no lugar quando a guerra terminar, argumenta ela. “Se não houver entrada de jovens na investigação, ou se houver uma interrupção na investigação e na comunicação, isso seria uma ameaça existencial para a Ucrânia”, acrescenta ela.

Cientistas que viveram outros conflitos fizeram eco à preocupação de Polotska que é muito mais difícil restabelecer instituições e redes se estas forem totalmente abandonadas. “Já sofremos enormes perdas. Qualquer tipo de suspensão – e especialmente no mundo moderno, quando a investigação se desenvolve tão rapidamente – significaria que seríamos atrasados ​​muitos, muitos anos”, diz ela.

“É uma questão de paixão. Trata-se de verdadeiros investigadores que compreendem bem o valor da investigação – uma das atividades humanas mais complicadas. Isto está dando origem a novos conhecimentos”, diz Polotska. “Se parar, o mesmo acontecerá com o desenvolvimento e o nascimento de novos conhecimentos. E as consequências podem ser catastróficas.”

Trazendo experiência internacional para casa

Os investigadores que deixaram a Ucrânia também desempenharão um papel fundamental na recuperação do país, explica a psicóloga Larysa Zasiekina. 

Para muitos cientistas ucranianos, a invasão de 2022 não foi a primeira vez que foram forçados a mudar-se, salienta Zasiekina. Após a invasão, a sua própria Universidade Nacional Lesya Ukrainka Volyn – que não fica longe da fronteira polaca – acolheu académicos da Universidade Técnica Nacional de Donetsk. 

A universidade já havia sido evacuada uma vez, em 2014, abandonando equipamentos e dados, e forçada a recomeçar. Depois, foram forçados a fugir novamente em 2022. “O deslocamento é trauma e perda – perda de recursos, perda de parentes, perda de vizinhos”, diz Zasiekina. 

Após a invasão de 2022, cientistas ucranianos e colegas em todo o mundo preocupados com o facto de a deslocação de tantas pessoas poder causar uma “fuga de cérebros”, com os investigadores forçados a fugir para a sua segurança, roubando ao país o progresso científico a longo prazo. 

Mas com as ferramentas certas, esses cientistas acelerarão a recuperação da Ucrânia, quer regressem ao país de origem ou recebam ajuda do estrangeiro, afirma Zasiekina. “Não gosto deste conceito de 'fuga de cérebros'”, diz ela – preferindo pensar nisso como “circulação de cérebros”. 

Cientistas no estrangeiro estão a estabelecer ligações, a melhorar as competências linguísticas e a aprender novas técnicas, salienta ela: “Quando regressarem, poderão aproveitar tudo isto e partilhar a sua experiência na Ucrânia”.

O trabalho da própria Zasiekina levou-a por todo o mundo – mas o foco sempre esteve na Ucrânia e na procura de formas de combinar a experiência internacional e nacional. 

Ela desenvolveu o primeiro programa de mestrado em psicologia clínica na Ucrânia depois de estudar no Reino Unido – uma área de estudo que se tornou mais relevante do que nunca, observa ela. Algumas de suas outras pesquisas recentes analisam trauma intergeracional e o risco de transtorno de estresse pós-traumático, comparando as experiências de pessoas em Israel e na Ucrânia cujas famílias vivenciaram o Holocausto e o Holodomor. 

Instituições científicas globais, como o ISC, incentivaram novas políticas para mitigar a fuga de cérebros do pós-guerra – como tornar mais fácil aos cientistas ucranianos deslocados manterem as suas afiliações institucionais nacionais e financiar parcerias internacionais com instituições ucranianas que continuarão após a guerra. 

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Apoio financeiro e profissional contínuo e muito mais colaboração internacional As relações com investigadores ucranianos ainda são importantes, diz Polotska. “Há muita vontade em todo o mundo para apoiar a Ucrânia e a comunidade de investigação ucraniana”, diz ela. 

Ela aponta para um NRFU recém-lançado projeto para financiar equipes de pesquisa baseadas na Ucrânia, em parceria com a Fundação Nacional de Ciência dos EUA e os conselhos científicos nacionais da Estónia, Letónia, Lituânia e Polónia – um esforço ambicioso que, segundo Polotska, teria sido difícil de concretizar, mesmo em tempos de paz. 

“Se alguém tivesse me dito isso há um ano, eu teria dito 'Isso nunca aconteceria'... Mas está acontecendo. Nada é impossível”, diz Polotska. “Jogadores menores nem sempre significam jogadores mais fracos.”


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Imagens por Kevin Bietry on Flickr.


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