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Sede no paraíso: as crises hídricas são um problema crescente nas ilhas do Caribe

As ilhas das Caraíbas enfrentam uma crise hídrica e os seus governos alertaram que a escassez de água pode tornar-se a nova norma.

No imaginário popular, o Caribe é o paraíso, um lugar exótico para onde fugir. Mas por trás das imagens de praias amenas e de exuberantes jardins de hotéis existe uma crise como os seus residentes nunca experimentaram.

As ilhas do Caribe estão em Crise de água, e os seus governos alertaram que escassez de água pode se tornar a nova norma.

Nos últimos cinco anos, todas as ilhas da região passaram por algum tipo de escassez de água. Por exemplo, Trinidad está vivenciando seu pior seca da memória recente, e os residentes estão sob restrições de água pelo menos até o final de junho de 2024, com multas para quem violar as regras.

Dominica, considerada a ilha natural do Caribe por suas florestas tropicais montanhosas, está vendo um diminuição significativa nos recursos de água doce e escassez de água cada vez mais frequente. Em Granada, conhecida como a ilha das especiarias, a seca afetou sistemas de água em toda a ilha.

A Jamaica também enfrenta restrições de água e teve que recorrer a cortes de água nos últimos anos, limitando a disponibilidade de água para algumas horas por dia em algumas áreas. São Vicente e São Cristóvão tiveram que racionar água. Barbados passou por vários proibições de água nos últimos anos.

Na verdade, dados recentes mostram que o Caribe é um dos regiões com maior estresse hídrico no mundo.

Eu estudo a interseção de infraestrutura crítica e desastres, especialmente no Caribe. A água potável é essencial para todas as atividades humanas e para a saúde pública. É por isso que é importante compreender as causas profundas das crises hídricas e encontrar formas eficazes e acessíveis de melhorar os sistemas de abastecimento de água.

3 razões pelas quais a procura de água está a superar a oferta

A mudança nos padrões de precipitação e as secas estão a sobrecarregar o abastecimento de água das Caraíbas, mas a procura de água também tem ultrapassado a oferta por uma série de razões.

1. Urbanização e industrialização rápidas

O Caribe é uma das regiões de urbanização mais rápida do mundo. Cerca de três quartos de sua população mora em cidades, e essa percentagem está a aumentar, aumentando a pressão sobre os sistemas públicos de água.

Ao mesmo tempo, o aumento da industrialização e da comercialização da agricultura degradou a qualidade da água e, em alguns casos, invadiu áreas sensíveis de captação de água, afectando a capacidade do solo de reter água.

Esta procura competitiva por água doce limitada reduziu fluxos de riachos e levaram a água sendo puxada para baixo provenientes de fontes sensíveis. Em Dennery Norte, uma importante comunidade agrícola em Santa Lúcia, a escassez de água fez com que os residentes recolhessem água dos rios e de outras fontes para as suas casas e quintas.

Não regulamentado extração de águas subterrâneas também pode piorar o problema. Muitas ilhas dependem de águas subterrâneas.

Por exemplo, 90% do abastecimento de água em Barbados vem de águas subterrâneas, enquanto na Jamaica é de 84%. Contudo, o aumento da procura e as mudanças nos padrões anuais de precipitação são afetando a capacidade dos aquíferos ou das águas subterrâneas de se recarregarem. Como resultado, a oferta não acompanha a demanda. Este é um enorme problema para a ilha de Utila, localizada ao largo da costa das Honduras, onde a actual taxa de recarga dos aquíferos é apenas 2.5% ao ano. Para efeito de comparação, Barbados tem uma taxa de recarga de 15% a 30% da precipitação anual.

2. Indústria de turismo com uso intensivo de água

Não é nenhum segredo que o Caribe é um destino turístico popular e que as economias turísticas dependem de grandes quantidades de água.

Mesmo durante o racionamento de água, a água é desviada primeiro para hotéis e outros locais dependentes do turismo. Isso pode deixar os residentes locais sem água por horas ou dias seguidos e enfrentando multas se violarem as restrições de uso.

O turismo não só aumenta o consumo de água mas também a poluição dos recursos hídricos. Construir campos de golfe para atrair ainda mais turistas aumenta a demanda de água do turismo e escoamento.

3. Fraca governação das infraestruturas hídricas

Outro problema que os sistemas hídricos enfrentam é a fraca governação que leva a uma excessiva perda de água tratada antes mesmo de chegar ao cliente.

Uma concessionária de água com bom desempenho normalmente têm perdas de água – conhecidas como água não faturada – abaixo de 30%. No Caribe, a água não faturada média é 46%, com alguns chegando a 75%.

As razões vão desde a falta de práticas de gestão adequadas até imprecisões de medição, fugas e roubos.

As alterações climáticas e condições meteorológicas extremas agravam a insegurança hídrica

Esses sistemas de água problemáticos podem enfrentar dificuldades em dias bons. O agravamento das condições meteorológicas extremas, como furacões e inundações, pode danificar infra-estruturas, levando a interrupções longas e reparos caros.

O Caribe é o segunda região mais propensa a desastres do mundo. As ilhas enfrentam frequentes terremotos, deslizamentos de terra, furacões devastadores e outras tempestades destrutivas. Como temperaturas globais e aumento do nível do mar, risco de condições climáticas extremas e tempestade causando erosão, inundações e contaminação da água salgada aumenta.

Três meses após a passagem do furacão Maria em 2017, bem mais 14% da população caribenha ainda não tinha água potável água. O furacão Dorian em 2019 deixou a Grand Bahama Utility Co. e a Water and Sewerage Corp. do país com US$ 54 milhões em danos. Um ano depois de Dorian, a WSC foi “ainda trabalhando na restauração das operações aos níveis pré-furacão Dorian.”

Como a coleta híbrida de água da chuva pode ajudar

Melhorar o acesso à água nas Caraíbas significa trabalhar em todos esses desafios. Uma melhor governação e investimento podem ajudar a reduzir a perda de água devido a roubos e fugas. A pressão governamental e social e a educação dos turistas podem ajudar a reduzir o desperdício em hotéis e resorts.

Existem também maneiras de aumentar o abastecimento de água. Uma envolve ser mais estratégico sobre como as ilhas utilizam uma prática que a região tem confiado durante séculos: captação de água da chuva.

A captação de água da chuva envolve a captação da água da chuva, muitas vezes de onde ela escorre pelos telhados, e seu armazenamento para uso futuro. Pode substituir a irrigação ou a água pode ser tratada para uso doméstico.

Neste momento, a recolha de águas pluviais não é gerida como parte do sistema centralizado de gestão de águas das ilhas. Em vez disso, as famílias suportam o custo de financiar, construir e manter os seus próprios sistemas. Encontrar apoio técnico pode ser difícil, deixando as famílias confrontadas com variações sazonais na quantidade e qualidade da água. Isso torna difícil identificar os riscos para a segurança da água potável.

Se a recolha de águas pluviais fosse combinada com sistemas centrais de água num modelo hídrico gerido, acredito que isso poderia ajudar a expandir a recolha segura de águas pluviais e a resolver os problemas hídricos na região.

É um conceito relativamente novo e integra fontes descentralizadas pode ser complexo, incluindo exigindo tubos separados, mas tem potencial para reduzir o estresse hídrico. Fontes descentralizadas, como captação de águas pluviais, águas subterrâneas ou água cinza reciclada, poderiam servir como fontes de água de reserva durante situações de escassez ou fornecer água para fins não potáveis, como descargas de sanitários ou irrigação, para reduzir a procura de água tratada.

Engenheiros na Austrália são pesando o potencial dos sistemas híbridos de água para ajudar a enfrentar os desafios do fornecimento de água segura, segura e sustentável no futuro.

Cumprir um direito humano nas ilhas

A Organização Mundial de Saúde declarou que o acesso a um abastecimento de água suficiente, seguro e fiável é um direito humano fundamental, e que para conseguir isso, os fornecedores de água têm a responsabilidade de fornecer quantidades adequadas de água potável.

Os sistemas hídricos híbridos poderiam ajudar a garantir a segurança hídrica das comunidades insulares e a melhorar a resiliência dos sistemas hídricos face às pressões humanas e ambientais que as Caraíbas enfrentam.A Conversação

Farah Nibbs, Professor Assistente de Sistemas de Saúde em Emergências e Desastres, Universidade de Maryland, Condado de Baltimore

Este artigo foi republicado a partir de A Conversação sob uma licença Creative Commons. Leia o artigo original.


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